עיריית עפולה החלטה לקדם את נושא חיבור 'רכבת העמק' לאזור המרכז. כידוע, כיום מגיע קו רכבת העמק עד לתחנת עתלית ושם נעצר. תושבי בית שאן, הגלבוע, עפולה, מגדל העמק ועמק יזרעאל המבקשים להגיע לאזור המרכז נאלצים להגיע לתחנות הרכבת של חיפה ושם להחליף רכבת. הנושא מסתבך כאשר משתמשי רכבת העמק מבקשים להגיע ליישובי השרון כגון נתניה או הרצליה, שם הם נאלצים להחליף שלוש רכבות כדי להגיע ליעדם.

תחנת הרכבת בעפולה (צילום: עיריית עפולה)

בעקבות המצב, פנה ראש העיר עפולה אבי אלקבץ לשר התחבורה החדש בצלאל סמוטריץ' בבקשה להאריך את רכבת העמק עד לתחנת בנימינה או חדרה ועל ידי כך לאפשר לתושבי העמק להגיע לאזור המרכז ויישובי השרון ולדלג על הטרטור שבהחלפת רכבות. 

במכתב שנשלח אל השר לפני כשבועיים כתב אלקבץ: "כיום תושבי עפולה, הערים והיישובים הסמוכים למסילה המבקשים להגיע לאזור השרון ולערים כגון נתניה והרצליה, נדרשים לנסוע כיום בשלוש רכבות החל בתחנה הקרובה לביתם ומשם החלפה הראשונה בחיפה-מרכז השמונה עד לתחנת בנימינה ומשם לערי השרון. בנוסף, הנוסעים המעוניינים להגיע לתל-אביב נדרשים להחלפת רכבת בחיפה".

עוד הוסיף אלקבץ וכתב: "ברור לכולנו כי 'רכבת העמק' תהיה יעילה וכלכלית הרבה יותר אם היא תקושר עד תחנת בנימינה ולא עד הנקודה הסופית כיום בעתלית שכן בכך יוכלו תושבי הערים המרכזיות והיישובים הסמוכים ל'רכבת העמק' להרחיב את אפשרויות התעסוקה שלהם עד לאזור השרון, מישור החוף ומרכז הארץ כמו גם תושבים מאזור המרכז שיוכלו להגיע באמצעות הרכבת לעפולה והערים הסמוכות למסילה מדי יום בצורה נוחה ומהירה".

בסיום דבריו נותן אלקבץ את קו כרמיאל-באר שבע כדוגמא וכותב: "תושבי כרמיאל והסביבה נהנים מקו ישיר המגיע עד לבאר שבע בדרום עם עצירות בתחנות במרכז הארץ. היינו שמחים אילו 'רכבת העמק' המשרתת מאות אלפי נוסעים היו נהנים מאפשרות דומה להגיע עד חיפה (אין צורך להגיע לעתלית) וחלק מהרכבת תמשכנה באופן ישיר לבנימינה, השרון, תל-אביב ואף באר שבע, אפילו אם יהיה זה רק בשעות השיא".