ארבעה תלמידי כיתה ט' מבית הספר העמק המערבי בקיבוץ יפעת שבמועצה אזורית עמק יזרעאל, יצאו לפני כחודש לאימון ניווט באזור נחל ציפורי. בעוד הם מנווטים בשדה חקלאי העובר סמוך לשביל הסנהדרין, קלטו עיניהם מטבע זהב נוצץ על פני השטח. ארבעת התלמידים - עידו קדוש, אופיר סיגל, דותן מילר והראל גרין, הבינו שמדובר בממצא חשוב, ועדכנו את המורה לגיאוגרפיה והיסטוריה זוהר פרישיאן, על המציאה. זה מיד יצר קשר עם רשות העתיקות.

תלמידי 'העמק המערבי' שמצאו את המטבע | צילום: סוזי פרנקל

במפגש שהתקיים עם ניר דיסטלפלד, מפקח היחידה למניעת שוד ברשות העתיקות, מסרו התלמידים את המטבע לאוצרות המדינה. הם קיבלו תעודות הוקרה, ואף נסעו יחד לשטח על מנת להצביע על המיקום המדויק שבו התגלה המטבע. לדברי דיסטלפלד, "נדיר למצוא מטבע זהב בודד בשטח. זהב תמיד היה יקר ערך, ואנשים מאוד השתדלו שלא לאבד אותו. אני מבקש לשבח את התלמידים ואת המורה על אזרחותם הטובה".

לדברי ד"ר גבי ביכובסקי, מומחית מטבעות ברשות העתיקות, "מדובר בסולידוס, מטבע זהב שנטבע בקונסטנטינופול (איסטנבול של היום) על ידי תיאודוסיוס ב', סביב 423–420 לסה"נ. מטבע זה אמנם מוכר בחלק המזרחי של האימפריה הביזנטית, אך זו הפעם הראשונה שנתגלה מטבע מהטיפוס הזה בארץ ישראל. על צד אחד דיוקן הקיסר ועל הצד השני דמות ויקטוריה, אלת הניצחון, כשהיא אוחזת בצלב גדול".

תיאודוסיוס ה-2' היה אחד הקיסרים המשפיעים ביותר באימפריה הביזנטית. בין היתר, הוא ערך קובץ חוקים מקיף לאימפריה, שנודע כ'קודקס תיאודוסיוס'. לדברי יאיר עמיצור, ארכיאולוג שביל הסנהדרין ברשות העתיקות, "הקיסר תיאודיוסיוס מופיע על המטבע, הוא זה שציווה על ביטול מוסד נשיאות הסנהדרין - הנהגת העם היהודי דאז, ועל העברת תרומות היהודים מהסנהדרין לאוצר הקיסרי. בעקבות ביטול הנשיאות על ידי תיאודוסיוס, הסנהדרין חדלה להתקיים ומרכז היישוב היהודי עבר לבבל, ומשם לגלות במשך 2000 שנה". לדברי עמיצור, "סימלי, שהמטבע שנשא את דמותו, נמצא היום דווקא ע"י  תלמידים ישראליים בסמוך לשביל הסנהדרין -  שביל הליכה שהכשירה השנה רשות העתיקות יחד עם בני נוער, המתחקה אחר הנהגת העם היהודי בגליל  בתקופת המשנה והתלמוד".